Kengo Suzuki: “Simplemente me gusta correr”

Kengo Suzuki: “Simplemente me gusta correr”

El japonés Suzuki es el primer atleta no africano en haber quebrado la barrera de las 2hs05min en maratón.

Tras dieciséis años de sequía, el maratón masculino japonés entró en una nueva era en 2018, cuando cayó su récord nacional. Con apenas 25 años, en el Maratón del Lago Biwa de 2021 Kengo Suzuki siguió a los artífices de esa revolución, Yuta Shitara y Suguru Osako, con el tiempo más rápido jamás corrido por un atleta nacido fuera de África, 2:04:56. Después de sólo tres años ya era un cambio de guardia, el amanecer de la siguiente generación después de Shitara y Osako. Un día en el que la cima del mundo del maratón volvió a la luz del sol naciente.

A diez días del maratón de Tokio de este año, su plan de entrenamiento concede a Suzuki un trote fácil de 16 km. Cada contorno de los músculos de sus piernas destaca con la magra definición de la mejor forma física mientras se desliza por el sendero de la orilla del río que es uno de sus lugares habituales.

“Correrá demasiado si le dejas hacer lo suyo”. Naoki Mishiro, entrenador del equipo de atletismo masculino de Fujitsu, asiente hacia Suzuki. “Si nadie le detiene, se perderá en la carrera y seguirá adelante. Hoy en día no hay muchos como él”. Suzuki se ríe al oír esto. “Quizá sea porque simplemente me gusta correr”.

Correr llegó a Suzuki cuando tenía 11 años. Su padre, antiguo atleta, le sugirió que se apuntara a un club local. A medida que fue avanzando en la escuela secundaria y en el instituto, fue mejorando. No era un talento de nivel nacional como lo era Osako a esa edad, pero aun así los ojos que podían ver lo que realmente estaban mirando empezaron a dirigirse hacia él.

En ese momento, Suzuki tenía una vaga imagen de un futuro en el que volvería a casa tras graduarse y empezaría a trabajar. Pero con el éxito del Hakone Ekiden llegó una reelaboración total de esa visión. Hakone es el sueño que impulsa al atletismo masculino universitario. Más de la mitad del país ve alguna de las retransmisiones en directo de dos días, y una hora de gloria allí puede transformar a un joven atleta en un héroe nacional.

Suzuki tuvo la oportunidad de vivir esa gloria en su tercer año de universidad, cuando su entrenador le nombró para la etapa más competitiva de Hakone, los 23,2 km, contra los mejores de todas las escuelas rivales. Casi totalmente desconocido, superó a todos ellos para ganar la etapa.

Desde entonces, Suzuki se dijo a sí mismo: “Si sigo corriendo después de la universidad, quiero correr el maratón”. Tras graduarse, se incorporó a Fujitsu, una de las principales productoras de atletas olímpicos de Japón. Su único objetivo fue el maratón.

La carrera que mostró lo que estaba por venir ocurrió en el Gran Campeonato de Maratón de septiembre de 2019, la prueba de maratón de Japón para sus Juegos Olímpicos en casa. Suzuki superó las difíciles normas de clasificación en el último segundo y corrió el MGC como apenas el tercer maratón de su carrera.

Suzuki se muestra humilde cuando habla de esa carrera, pero su forma de correr estaba en otro polo completamente distinto. Tras unos primeros 15 km lentos en el calor de finales de verano, sin previo aviso, se dejó caer en un parcial de 14:48 en los 5 km, a un ritmo de 2:04 en el maratón de los 15 a los 20 km para reducir a cuatro el grupo de persecución tras el líder de la escapada, Shitara. En el km 37 atacó de nuevo, poniéndose en cabeza y rehaciendo una vez más la arquitectura del MGC. Al final terminó séptimo, pero nadie dudó de quién había establecido y definido los términos de la carrera.

“Si hubiera corrido para ganar, creo que habría sido diferente. Hice los movimientos, pero si realmente hubiera querido ir a los Juegos Olímpicos de Tokio, tendría que haberlo dejado para el final, como los que quedaron entre los tres primeros. Mi sensación en ese momento era más bien la de querer dar un pequeño espectáculo y dar unos cuantos golpes en el cuerpo que dejaran algunos moratones”.

Los atrevidos movimientos de Suzuki dieron sus frutos, no sólo para él. Su compañero de equipo en Fujitsu, Shogo Nakamura, ganó el MGC y pasó a representar a Japón en los Juegos Olímpicos de Tokio. La forma en que Nakamura ganó se quedó grabada en la mente de Suzuki.

Un año y medio después de aquel día, Suzuki se situó en la línea de salida del lago Biwa. Durante las primeras etapas esperó en el fondo del pelotón mientras la carrera avanzaba bajo control, ignorando las fintas prematuras de la competencia y aguantando hasta que llegó el momento de hacer suya la carrera. Al perder su bebida en el kilómetro 36, aprovechó la distracción de otros atletas con sus propias botellas de bebida para soltar todo lo que tenía almacenado. En los últimos 5 km marcó un tiempo de 14:23, ritmo de récord mundial, mejorando su propia marca de maratón en más de cinco minutos al tiempo que batía el récord nacional.

La élite del feudo del maratón japonés estaba allí para verlo, y por lo fuerte y fresco que se veía, todos podían ver lo mucho que aún podía hacer.

Incluso después de convertirse en el mejor que ha producido Japón, Suzuki sigue buscando cómo lograr el maratón perfecto. “No es una distancia que puedas hacer una y otra vez en un año, así que el valor de la experiencia que adquieres en cada maratón es muy alto. Es casi imposible hacer exactamente la misma preparación cada vez, así que siempre es un proceso de prueba y error. Muchas cosas salen mal, y sigo cometiendo algunos de los mismos errores. Pero siento que ese es el camino para que las cosas vayan saliendo poco a poco”.

El objetivo actual es un puesto en el equipo de Japón para los Campeonatos del Mundo de Oregón de 2022, con una plaza olímpica en 2024 en el horizonte más allá. El maratón de Tokio es la clave para poner todo eso en marcha. Como plusmarquista nacional, se enfrenta a una atención y unas expectativas a las que no está acostumbrado, pero su fuego sigue ardiendo en silencio en su interior, esperando a ser liberado.

Las palabras de despedida de Kengo Suzuki son escasas, pero resonantes.

Fuente: Mika Tokairin con Brett Larner para Maurten

Photos: Kaoru Fukui

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